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Non è vero che il cervello non capisce le negazioni

Non è vero che il cervello non capisce le negazioni: voglio cominciare proprio con due “non”, con due negazioni, perché è importante chiarire questo tema di cui si parla molto spesso in comunicazione.

Credo sia importante che me ne occupi, e che vi racconti le conclusioni raggiunte dalle ricerche sperimentali e dalla psicologia in questi anni. E le ricerche sperimentali e la psicologia credo debbano essere i nostri fari quando vogliamo parlare con cognizione di causa di questi argomenti.

Vi ho parlato un sacco di volte del libro di George LakoffNon pensare all’elefante”, e del fatto che inevitabilmente, quando sentiamo questo titolo, pensiamo a un elefante. Vi ho parlato della frase del giornalista Mario Missiroli secondo cui “una smentita è una notizia data due volte”.

Ecco, è bene sottolineare che tutto questo non significa che il cervello non sia in grado di capire le negazioni o le smentite, ma che in alcuni casi l’immagine concreta diventi controproducente, poiché finisce per alimentare nel destinatario del nostro messaggio lo scenario contrario a quello che volevamo evocare noi come comunicatori.

Pensiamoci bene: se fosse vero che il cervello non capisce le negazioni, non potremmo nemmeno capire questa stessa frase, poiché se dico che il cervello “non capisce” le negazioni, già per fare questa affermazione ne ho dovute usare due. Quindi, paradossalmente, sarebbe essa stessa una frase incomprensibile, e invece l’abbiamo capita tutti.

Il ruolo delle immagini mentali

Il cervello umano è molto attrezzato nel comprendere il significato delle negazioni, come vedremo tra poco. Il punto è che la negazione può risultare più affaticante rispetto ad altre modalità. Un esempio concreto ce lo insegna la psicologia quando parliamo di immagini mentali: le parole che creano immagini mentali, cioè le immagini che ci rappresentiamo nella nostra mente quando pensiamo a oggetti e a persone, vengono ricordate meglio dei concetti astratti.

Questo ce lo insegna in particolare la teoria psicologica della “doppia codifica” (Dual-Coding Theory) sviluppata già dagli anni ’70 da Allan Paivio, ed è per questo che se io dico “non pensare all’elefante”, l’elefante è una parola che si riferisce a un elemento concreto della realtà, a un animale, mentre il “non”, la negazione, è astratta, rappresenta un concetto.

Questo non vuol dire però che non siamo in grado di capire il significato di quella negazione, ma che il cervello, se deve scegliere tra il ricordare un concetto astratto e l’animale, concreto, “l’elefante”, è più probabile si ricordi di più dell’elefante.

Lo studio di Battelli-Papeo-Hochmann sulle negazioni (2016)

E a proposito di come il cervello elabora le negazioni, c’è uno studio italo-francese del 2016 svolto da Lorella Battelli, Liuba Papeo e Jean-Remy Hochmann, il quale conclude che: “Negation modifies the neural representation of the argument in its scope, as soon as semantic effects are observed in the brain”.

Tradotto: “La negazione modifica la rappresentazione neurale dell’argomento nella sua portata, non appena si osservano effetti semantici nel cervello”.

Pertanto, facendo una sintesi, il cervello comprende semanticamente la negazione, e reagisce con rapidità appena l’ha capita.

Per concludere

In conclusione, come dicevo già prima (e lo sappiamo grazie agli studi sulla teoria della doppia codifica), di fronte a una parola che evoca un’immagine, e a un concetto astratto, noi ricordiamo meglio le parole che evocano l’immagine: ne parlo da anni all’interno dei miei libri.

Il punto non è se il cervello capisca o meno le negazioni, ma quanto le negazioni siano efficaci nell’economia del nostro discorso. Per questo dico spesso: cercate di non evocare gli scenari che vorreste evitare di far venire in mente ai vostri ascoltatori, perché anche se li negate avete già costruito la relativa immagine mentale. E magari era proprio quello che non volevate fare, anche perché l’immagine mentale è quella che si ricorderà di più rispetto ai concetti astratti.

Tutto questo però, ed è il senso della puntata di oggi, non ci autorizza a creare leggende sulla capacità del cervello di capire o meno le negazioni: il cervello capisce le negazioni, le elabora, e le neuroscienze ci insegnano che ha tempi di risposta neurofisiologici molto rapidi per comportarsi di conseguenza.

Se non capissimo il “non”, non riusciremmo nemmeno a capire questa stessa frase che vi sto proponendo adesso, che di “non” ne contiene addirittura tre.

© Patrick Facciolo – Tutti i diritti riservati, vietata la riproduzione.

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Dottore in tecniche psicologiche iscritto all'Ordine degli Psicologi della Lombardia, giornalista radiotelevisivo e formatore. Realizzo corsi individuali e aziendali sui temi del Public Speaking e la comunicazione efficace, online e in tutta Italia. Mi occupo di divulgazione su queste tematiche attraverso il mio sito, Parlarealmicrofono.it. Ho pubblicato sei libri, i più importanti dei quali sono "Crea immagini con le parole" (2013) e "Parlare in pubblico con la mindfulness" (2019), disponibili su Amazon.


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